EPFL

30 octobre 2013 12:32; Act: 30.10.2013 14:26 Print

Un robot volant sphérique qui se joue des collisions

Des chercheurs ont mis au point un robot volant qui s'inspire des insectes. Il se cogne et ricoche contre les obstacles, plutôt que de les éviter.

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Des chercheurs de l'EPFL ont développé un robot volant, baptisé Gimball, qui se frappe et ricoche contre les obstacles, plutôt que de les contourner. Cette sphère vrombissante de 34 centimètres de diamètre n'en suit pas moins sa route dans des environnements accidentés, sans besoin de capteurs.

Le concept est inspiré du monde des insectes, a indiqué mercredi l'Ecole polytechnique fédérale de Lausanne (EPFL). «Les insectes volants gèrent très bien les collisions. Pour eux, les chocs ne sont pas vraiment des accidents, ils sont conçus pour les encaisser», explique Adrien Briod, doctorant au Laboratoire des systèmes intelligents, cité dans le communiqué.

Gimball est protégé par une cage en treillis sphérique et élastique, à même d'encaisser les chocs et de rebondir, et maintenu en équilibre par un système de stabilisation gyroscopique. Il est ainsi parvenu à traverser une forêt des hauts de Lausanne en se heurtant de tronc en tronc sur plusieurs centaines de mètres, muni d'une simple boussole et d'un capteur d'altitude.

Propulsé par une double hélice et dirigé par des ailettes, le robot garde son cap malgré les collisions. De précédentes versions qui n«étaient pas stabilisées tendaient à partir dans toutes les directions suite aux impacts. Avec son collègue Przemyslaw Mariusz Kornatowski, M. Briod a mis au point un système de stabilisation gyroscopique: un double anneau en fibres de carbone, qui maintient le robot à la verticale, tandis que la cage sphérique absorbe les collisions en tournant.

Capteurs lourds et fragiles

La plupart des robots se dirigent grâce à un réseau de capteurs, qui leur permettent d'éviter les obstacles. Mais selon Adrien Briod, ces capteurs sont lourds et fragiles. De plus, ils peuvent ne pas fonctionner dans certaines conditions, par exemple si l'environnement est enfumé.

L'objectif des chercheurs est de pouvoir évoluer là où les autres robots ne peuvent pas aller, comme dans un immeuble écroulé après un tremblement de terre. La caméra embarquée pourrait fournir des informations utiles aux secouristes.

Gimball est l'héritier d'une longue lignée de robots collisionneurs développés à l'EPFL. Il sera présenté au public à Tokyo, dans le cadre de l'exposition de robotique IREX, du 5 au 9 novembre. Ce projet a été réalisé dans le cadre du Pole de Recherche Nationale (PRN) Robotique lancé par le Fond national suisse.

(ats)