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02 octobre 2015 06:04; Act: 02.10.2015 09:27 Print

Le robot de la Nasa serait trop «sale» pour Mars

L'agence, qui vient de découvrir de l'eau sur Mars, craint que son robot ne contamine les endroits pouvant abriter une vie microbienne.

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Après avoir découvert de l'eau sur Mars, la Nasa est confrontée à l'impossibilité d'envoyer plus avant son robot Curiosity. Elle craint que le petit laboratoire mobile, qui a coûté des milliards, ne contamine la planète rouge avec des microbes terrestres, selon les scientifiques de l'agence spatiale américaine.

«Curiosity n'est pas fait pour aller dans des endroits pouvant abriter une vie microbienne», explique Michael Meyer, scientifique au sein du programme d'exploration martienne de la Nasa. «Pour cela, il nous faudrait un plus haut degré de propreté.»

A l'origine de ce dilemme, la décision, déjà ancienne, de relever le niveau d'hygiène concernant tous les matériels pouvant entrer en contact avec les milieux humides susceptibles d'accueillir d'éventuelles formes de vie martienne.

La frustration est d'autant plus grande que la Nasa a découvert que la présence d'eau liquide sur Mars n'était pas seulement de l'histoire ancienne mais qu'il en coulait encore certainement sur la planète. Une annonce qui révolutionne la compréhension de la planète rouge.

Dévoilée lundi, la découverte d'eau, sous forme de ruisseaux de saumure, dope l'espoir d'y trouver la vie et de disposer d'une précieuse ressource pour l'exploration humaine de la planète.

La mission de Curiosity, qui s'est posé sur Mars en août 2012, est de recueillir des extraits de sol et de roc. En revanche, le robot ne peut en aucun cas approcher des traînées humides apparaissant sur certaines pentes de la planète rouge.

Précautions de mise

Baptisé Viking, un autre robot envoyé avec succès il y a 40 ans par la Nasa sur Mars, aurait répondu à ces exigences de propreté.

«Viking, pour l'essentiel, était stérile. Les missions que nous avons ensuite envoyées n'ont pas subi le même traitement,» souligne Catharine Conley, qui dirige le bureau de la Protection planétaire à la Nasa, chargé de prévenir les contaminations entre la Terre et les autres planètes. «Ce serait bien d'avoir cette capacité à nouveau, de pouvoir aller vers» les traînées et en extraire des échantillons.

«Nous ne voulons pas que l'on se souvienne de nous comme l'espèce qui est allée sur une planète et a éliminé toute vie pouvant s'y trouver», explique Jorge Vago, scientifique membre du projet ExoMars de l'Agence spatiale européenne (ESA). Des bactéries terriennes «pourraient, dans certaines conditions, trouver un cadre pour prospérer. Ce n'est pas envisageable», dit-il.

L'ESA, la Nasa et d'autres agences suivent les règles d'un traité international visant à «éviter toute contamination dommageable» au cours des explorations spatiales. «Nous voulons aussi éliminer les bactéries de ces robots afin d'éviter de découvrir de la vie sur Mars pour ensuite réaliser que ce n'était que nos propres empreintes,» ajoute Mme Conley.

Plusieurs raisons

Alors pourquoi la Nasa n'a-t-elle pas pris la précaution d'envoyer un robot stérilisé, au cas où? «La présence d'eau de surface sur Mars n'était pas confirmée à l'époque», justifie Jim Watzin, directeur du programme d'exploration martienne de la Nasa.

«Curiosity a été conçu pour poursuivre des recherches qui avaient montré, à travers la géologie, que la surface de Mars avait disposé d'éléments aquatiques importants dans un passé ancien, mais non actuellement», a-t-il expliqué. L'autre raison est financière. «C'est une question de budget et de priorités,» souligne Mme Conley.

Sans compter que les techniques de stérilisation de Viking - consistant pour l'essentiel à le stériliser à très haute température sur plusieurs jours - endommageraient les équipements électroniques d'aujourd'hui.

Il n'a d'ailleurs pas été prévu pour la prochaine mission martienne de la Nasa - Mars 2020 - de stérilisation en profondeur, indique Jim Watzin. Il ne ferme toutefois pas la porte à de possibles adaptations ultérieures.

(nxp/ats)

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Les commentaires les plus populaires

  • Bernard Leschat le 02.10.2015 08:50 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    Bon plan

    C'est une sage décision de la NASA.Dans le cas de découvertes ultérieures intéressantes il aurait été dommage de prendre un tel risque.

  • NASA le 02.10.2015 08:24 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    Netoyage

    Il faut le passer au Car-Wash.

  • Jean Vittori le 02.10.2015 12:19 Report dénoncer ce commentaire

    Ha bon ?

    je croyais que le rayonnement ultraviolet était quasi direct sur mars ? C'est pourtant un super-stérilisateur

Les derniers commentaires

  • Angelismarto le 03.10.2015 07:00 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    Ahhh l'hyène d'agence

    Envoyer des boîtes à roues qui sont sur Mars depuis si longtemps pour juste nous dire qu'il y a de l'eau est irréel. Ce qui est réel , c'est que la NASA ne se démonte pas à cacher les infos sensibles, tout comme en 1969 sur la Lune !!!

  • Ncis le 02.10.2015 19:07 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    C est pas vrai

    Pas possible cette excuse. C est pas le premier robot sur Mars. Il faudrait s intéresser a la stérilisation des autres et leur positions. Ensuite il est déjà là bas, s il se fait exploser par une météorite en mille morceaux ils diront que ça c est vraiment pas de bol. Ensuite rien ne dit qu il n y aura pas d'eau là où se trouve les atterisseurs dans un futur lointain où les robots en panne. Encore je le trouve très propre sur ses selfies malgrès le fait qu il a fallu une pile nucléaire car les panneaux solaires des autres rovers perdaient en efficacité avec les tempêtes de sable.

  • Amstrong le 02.10.2015 12:46 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    Tout s'explique

    Ces derniers jours, on parle beaucoup de Mars : comme par hasard, les Américains discutent en ce moment du futur budget de la NASA.

  • chaussettes le 02.10.2015 12:38 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    en tongs...

    ben quoi?on peut pas lui mettre des chaussettes désinfectées?les belles bleues qu'on te met dans les salles d'opération?haha...

  • habitant le 02.10.2015 12:35 Report dénoncer ce commentaire

    Justification pour une mission

    Oui et non, bactéries non martienne il y a (impacts astéroïdes, météorites,..) du terriens bien plus rare ^^ je serai curieux de savoir quelle planète était là, avant de devenir une ceinture d'astéroïdes, entre Jupiter la grande et mini mars :) sa expliquerai aussi beaucoup de choses, telle Théia à la quelle nous devons d'avoir une lune, et la terra formation de notre Terre ;) (après tout, le système solaire était peut être bien plus grand à ces origines, avant de se rétracter a l'actuel "théorie").