Astronomie

14 septembre 2017 07:25; Act: 15.09.2017 04:05 Print

Ultime plongeon de Cassini vers Saturne

Après avoir passé treize ans à observer la planète gazeuse, la sonde spatiale va effectuer sa dernière mission.

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La sonde américaine Cassini est proche de la fin de son périple avec son plongeon programmé tôt vendredi dans l'atmosphère de Saturne où elle se vaporisera, bouclant une mission scientifique exceptionnelle qui a bouleversé la planétologie.

Le vaisseau de 2,5 tonnes, lancé en 1997 et qui a commencé à explorer la grande planète gazeuse et 19 de ses lunes en 2004, devrait perdre le contact avec la Terre deux minutes après le début de son plongeon à une vitesse de 113'000 km/h.

Dix de ses instruments fonctionneront jusqu'au dernier moment, dont le spectromètre destiné à analyser l'atmosphère. La sonde transmettra des données durant sa descente, ce qui est inédit pour Saturne, se félicitent les scientifiques. Ces informations devraient aider à comprendre la formation et l'évolution de la planète gazeuse. Jeudi, d'autres instruments avaient effectué des observations des aurores boréales et des tourbillons aux pôles de Saturne.

Cassini amorcera son ultime descente à 07H14 GMT pour entrer un peu plus tard dans l'atmosphère de Saturne à une altitude d'environ 1915 km. Le signal de cette manoeuvre sera reçu par le Jet Propulsion Laboratory (JPL) à Pasadena en Californie, chargé de la mission, à 08H37 GMT, soit 83 minutes plus tard, le temps mis par les ondes radio pour atteindre le centre de contrôle.

Un moment poignant

Avec ses antennes orientées vers la Terre, Cassini entrera dans l'atmosphère saturnienne à 10H31 GMT, ce qui sera confirmé à 11H54 GMT. Une minute plus tard, à 1510 kilomètres au-dessus de la couche nuageuse, les communications s'arrêteront et peu après Cassini se désintégrera. Ce dernier signal devrait ainsi être capté à 11H55 GMT. Haut au-dessus de la couche nuageuse, l'atmosphère est très fine, «l'équivalent de l'endroit où se trouve la Station spatiale internationale (ISS)» à 400 kilomètres de la Terre, a expliqué mercredi à la presse Earl Maize, le responsable du projet Cassini.

Mais vu sa vitesse, le frottement avec même quelques molécules atmosphériques suffira à désintégrer le vaisseau et ce en moins de deux minutes, a-t-il prédit, avec apparemment un petit pincement au coeur «La fin de Cassini sera un moment poignant... celle d'une mission incroyable», de treize ans, avait-il dit auparavant.

«Les découvertes faites figurent parmi les plus époustouflantes en science planétaire», a jugé mercredi devant la presse, Linda Spilker, principale scientifique de la mission. Avec près de 300 orbites autour de Saturne, la sonde a découvert notamment des mers de méthane liquide sur Titan, son plus grand satellite naturel, et un vaste océan d'eau salée sous la surface glacée d'Encelade, une petite lune saturnienne.

Les données recueillies par le spectromètre de Cassini lors de la traversée d'un panache de vapeur au pôle sud d'Encelade, ont révélé la présence d'hydrogène. Cet hydrogène est la signature d'une activité hydrothermale propice à la vie, avaient alors conclu les scientifiques en annonçant cette importante découverte en avril dernier.

Eviter toute contamination

«Ce monde océanique d'Encelade a vraiment changé notre approche sur la recherche de la vie ailleurs dans notre système solaire et au-delà», a pointé Linda Spilker.

Cassini avait amorcé en avril une série de vingt-deux orbites qui la mènera à sa destruction vendredi. Le vaisseau s'était alors approché de Titan pour profiter de la poussée gravitationnelle de cette lune et descendre sous les anneaux de Saturne pour voler au-dessus du haut de la couche nuageuse de la planète. Cassini a ainsi exploré pour la première fois cet espace vide de 2700 kilomètres.

«En précipitant Cassini dans l'atmosphère de Saturne on évite tout risque que le vaisseau aille s'écraser sur l'une des lunes où la vie pourrait exister, comme Encelade, les préservant de toute contamination», a expliqué Earl Maize. La Nasa avait fait la même chose avec son orbiteur Galiléo en 2003 qu'elle avait précipité dans l'atmosphère de Jupiter pour épargner sa lune Europe, également dotée d'un vaste océan d'eau salé sous une épaisse banquise où la vie pourrait exister.

Cassini est une coopération entre la Nasa, l'Agence spatiale européenne (ESA) et l'Agence spatiale italienne, ces deux dernières ayant construit la petite sonde Huygens transportée par Cassini jusqu'en décembre 2004, quand elle est allée se poser sur Titan. La mission Cassini-Huygens a coûté 3,9 milliards de dollars dont au moins 2,5 milliards aux Etats-Unis, l'Agence spatiale européenne (ESA) et Italienne ayant financé l'autre partie.

(nxp/ats)

Les commentaires les plus populaires

  • Jean-Marc Cousin, Yverdon le 14.09.2017 17:02 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    Levons le nez, l'espace et le ciel nous dépasse et

    Saturne, planète aux anneaux... 1 milliard 500 millions de kilomètres de notre bonne vielle Terre ? ! Que de merveilles, Saturne, un vrai système solaire en miniature avec plus de 50 lunes... des mondes étranges, des mondes merveilleux. Tant de beautés presque paradisiaques... Moi ça me fais rêver. N'oublions pas que le rêve fait partie de l' homme. De plus ça nous sort des turpitudes de notre société étant "à côté de la plaque". Pour moi, le ciel et l'astronomie m'aide à relativiser le sens "ici bas"

  • Gargamel le 14.09.2017 14:27 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    Merci 20 Minutes.

    Super images du téléfilm et très intéressant.. Ça nous change des mauvaises nouvelles de notre monde .

  • Jo1980 le 14.09.2017 20:07 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    magnifique

    haaa Saturne, même dans un petit télescope, elle est magique a regarder. On voit les anneaux, les 3 plus grandes lunes, un spectacle qui interpelle, une oeuvre d'art. Bref, c'est beau.

Les derniers commentaires

  • Luc le 15.09.2017 11:01 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    Titan

    Bravo à tous ces scientifiques qui ont uvré durant 13 ans

    • kalach447 le 15.09.2017 12:53 Report dénoncer ce commentaire

      un peu plus

      en fait, ils ont oeuvré pendant 20 ans car le vol vers Saturne a duré 7 ans.

  • Whaanga le 15.09.2017 10:24 Report dénoncer ce commentaire

    Pourquoi condamner Cassini . . .

    . . . qui a tant fait pour nous , les 'humains' ? Pourquoi ne pas la laisser poursuivre tranquillement sa Route au-delà de notre Univers ? ! ! !

    • kalach447 le 15.09.2017 12:59 Report dénoncer ce commentaire

      impossible

      à l'inverse des missions Voyager et New Horizons, la trajectoire de Cassini n'a pas été conçue pour quitter le système Solaire. Une fois insérée en orbite saturnienne, il ne lui était plus possible de s'en échapper.

    • whazaa le 15.09.2017 15:27 Report dénoncer ce commentaire

      @Whaanga

      Il n'y a pas de station service dans le coin ;) une fois à sec, c'est fini.

  • Pete Zionney le 14.09.2017 21:37 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    Merci Cassini

    Grâce à internet j'ai suivi cette aventure depuis le début! Je me rappelle des images quasi en direct de la descente sur Titan, les anneaux, les merveilleuses photos des satellites passant devant la planète .. Merci pour ce beau voyage!!

  • E.T le 14.09.2017 21:15 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    Une question

    Ce thème est très passionnant et je souhaiterais connaître la raison pour laquelle la NASA "doit" détruire cette sonde vu qu'elle est encore fonctionnelle. Ne pourrait-on pas l'utiliser pour une autre mission et aller encore plus loin ? Ou la faire atterrir d'une façon qu'elle évite la casse ? Merci à ceux qui ont une réponse crédible d'y répondre car c'est intéressant.

    • kalach447 le 15.09.2017 00:58 Report dénoncer ce commentaire

      @E.T

      Cassini arrive à court de carburant pour alimenter ses moteurs fusée de contrôle d'attitude. La laisser livrée à son sort ferait courir le risque d'une collision avec une des lunes de Saturne. Les scientifiques veulent éviter une possible contamination de ces environnements. Ils ont opté pour un crash contrôlé sur Neptune. Ce qui reste de carburant sera utilisé à 100% pour maintenir l'antenne à haut gain dirigée aussi longtemps que possible vers la Terre. Ensuite le traînée aérodynamique causera le tourbillonnement du véhicule, le contact sera rompu et la sonde se consumera.

    • Bernard Leschat le 15.09.2017 07:15 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

      @kalach447

      Cassini plonge dans Saturne, pas dans Neptune.

    • Albert le 15.09.2017 07:49 Report dénoncer ce commentaire

      Pas sur la même planète

      Très instructif.. un détail cependant : sur Neptune ?.. ça fait loin non ? ;-)

    • kalach447 le 15.09.2017 09:32 Report dénoncer ce commentaire

      @Bernard Leschat

      c'est l'émotion et il ce faisait tard, je ne suis pas bien relu. Saturne, bien évidemment

    • Bernard Leschat le 15.09.2017 16:43 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

      @kalach447

      Ok!

  • Jo1980 le 14.09.2017 20:07 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    magnifique

    haaa Saturne, même dans un petit télescope, elle est magique a regarder. On voit les anneaux, les 3 plus grandes lunes, un spectacle qui interpelle, une oeuvre d'art. Bref, c'est beau.