Mines: Abeilles détectant le TNT au secours des Balkans
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MinesAbeilles détectant le TNT au secours des Balkans

Des scientifiques français tentent d'éduquer des abeilles pour qu'elles puissent reconnaître l'odeur des explosifs et servir de démineurs, notamment dans les Balkans.

L'abeille pourrait devenir une véritable démineuse dans les Balkans.

L'abeille pourrait devenir une véritable démineuse dans les Balkans.

En matière d'odorat, les abeilles font aussi bien que les chiens renifleurs: dans un institut de recherche français, un chercheur-biologiste a entrepris de les dresser à repérer les mines ensevelies dans les Balkans, où les inondations actuelles les font réapparaître.

«On savait déjà les abeilles sensibles à certaines odeurs, celles du géranium ou du néroli par exemple. Le défi c'est de leur apprendre à repérer le TNT», explique ce spécialiste, Yves Le Conte, directeur de l'unité Abeille et Environnement à l'Institut national de recherche agronomique (INRA) à Avignon (sud).

C'est un chercheur croate du département d'agriculture de l'Université de Zagreb qui l'a contacté il a quatre ans, raconte-t-il: Nikola Kesic était préoccupé par le nombre de mines antichar et antipersonnel toujours enfouies dans les sols de son pays et de la région après quatre ans de conflit dans l'ex-Yougoslavie dans les années 90. Des mines qui risquaient d'exploser lors des travaux agricoles.

«Il s'agissait de déclencher un réflexe de type pavlovien chez l'abeille», ajoute le biologiste, qui se rend alors à Zagreb.

Rééducation au miel

L'expérience consiste à dissimuler du TNT sous du sable recouvert de sirop bien sucré pour appâter les butineuses. Mais Apis, l'abeille butineuse, ne se laisse pas leurrer longtemps et quand elle comprend qu'il n'y a plus de sucre, elle se désintéresse rapidement de l'affaire. Ce qui contraint les chercheurs à la «rééduquer» au sucre régulièrement, environ toutes les trente minutes.

Nikola Kesic poursuit aujourd'hui l'expérience et reprendra ses travaux en plein champ à partir du 15 juin jusqu'en juillet, «avec une colonie entière de quelque 30.000 abeilles, grâce à des financements européens», a-t-il indiqué jeudi à l'AFP.

Selon ses observations, le succès est encore plus évident avec un explosif comme le DNT (dinitrotoluène) qu'avec le TNT.

«Nous espérons maintenant convaincre les spécialistes du déminage avec des résultats», reprend Nikola Kesic qui convient qu'ils se montrent encore sceptiques. Pourtant la méthode est «très simple et très rapide» affirme-t-il.

90'000 mines dispersées

Au cours de la guerre en Croatie, quelque 90'000 mines terrestres ont été dispersées à travers le pays. Depuis la fin du conflit, il y a 20 ans, plus de 300 personnes ont été tuées par l'explosion de ces engins.

Les inondations qui noient la région des Balkans depuis le week-end provoquent des glissements de terrain qui risquent de dégager des mines en surface. Plus de 120.000 mines restent disséminées en Bosnie sur 2% du territoire de cette petite République.

L'odorat des abeilles est également testé pour la détection d'explosifs dans les aéroports, notamment au laboratoire national de Los Alamos (Nouveau-Mexique) aux Etats-Unis, ainsi que dans certains aéroports pour la détection de la drogue. (afp)

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