La sonde américaine Phoenix a atterri sans encombre sur Mars
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La sonde américaine Phoenix a atterri sans encombre sur Mars

La sonde américaine Phoenix s'est posée dimanche dans la région arctique de Mars, jusqu'ici inexplorée.

L'engin a pour mission de sonder le permafrost de la Planète rouge, y trouver de l'eau gelée et déterminer si la vie y serait possible.

«Phoenix a atterri», a annoncé un responsable de la NASA, sous les applaudissements nourris et les cris de joie au Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA à Pasadena (Californie) qui contrôle la mission. «Je n'aurais pas pu imaginer que cela se passe aussi parfaitement», a déclaré Barry Golstein, le responsable de la mission.

«Nous sommes sur le sol (de Mars) et nous avons une minute de données transmises par la sonde après qu'elle se soit posée et nous pouvons confirmer que Phoenix se trouve presque exactement dans l'axe est-ouest prévu», a-t-il dit.

679 millions de km

Après avoir parcouru 679 millions de km depuis son lancement en août 2007, Phoenix - une mission de 420 millions de dollars - est entrée dans la haute atmosphère martienne lundi vers 01h30 à 21 000 km/heure pour entamer une descente périlleuse. Elle s'est posée en douceur sept minutes plus tard à 01h38.

Toutefois, la confirmation de l'atterrissage réussi n'est parvenue sur Terre qu'à 01h53, car il faut 15 minutes au signal pour parcourir à la vitesse de la lumière les 276 millions de km séparant Mars de la Terre.

Phoenix devait ensuite déployer deux antennes solaires, après avoir attendu 20 minutes de manière à laisser la poussière se déposer pour éviter que les panneaux solaires ne soient souillés. Les premières photographies transmises par la sonde montrent le paysage de Mars ainsi que la sonde elle-même.

«Ils n'auraient pas pu mieux faire», a lancé Peter Smith de l'Université d'Arizona, le principal responsable scientifique de la mission. «Nous attendons maintenant de commencer 90 jours d'expériences scientifiques», a-t-il ajouté, évoquant une mission de 3 mois par des températures de moins 73 à moins 33 C°.

Première fois

«Nous allons dans un endroit de la planète inexploré et cela est très exaltant», avait-il expliqué samedi. «Obtenir un bon échantillon de ce sol gelé est notre objectif dans notre quête pour une zone habitable sur Mars». Historiquement, seulement 45% des tentatives d'atterrissage sur Mars ont réussi.

«Pour la première fois en 32 ans, le JPL a réussi un atterrissage en douceur sur Mars», s'est félicité le chef de la NASA, Michael Griffin, notant que cette réussite n'est «que la troisième dans l'histoire» de l'exploration de cette planète.

Pour l'atterrissage, Phoenix a utilisé un bouclier thermique pour freiner sa rentrée dans l'atmosphère et déployé un parachute pour ralentir sa vitesse. La sonde a ensuite allumé des rétro- fusées pour se poser en douceur sur ses trois pieds dans une plaine circumpolaire plate avec peu de rochers.

Microscope suisse

La satisfaction régnait aussi en Suisse, la sonde transportant notamment un microscope à force atomique (AFM) de conception helvétique. Cet appareil est le fruit d'une collaboration entre l'Université de Neuchâtel, l'Institut de physique de Bâle ainsi qu'une société bâloise.

Interrogé par l'ATS, Sebastian Gautsch, de l'Université de Neuchâtel, a expliqué que des tests sur les circuits électriques de l'AFM allaient démarrer. Des opérations destinées à calibrer les images sont également prévues. «C'est seulement à l'issue de ces examens qu'on saura si notre microscope a survécu à son arrivée sur le sol martien».

De la taille d'une boîte d'allumettes, l'AFM doit contribuer à l'analyse du sol de Mars et à la recherche d'indices confirmant la présence d'eau. Selon ses concepteurs, le microscope produira des images à un niveau de définition nanométrique (milliardième de mètre), jamais atteint jusqu'ici.

La mission doit permettre de déterminer si l'eau martienne a été un jour liquide et si elle a pu contenir des molécules organiques. En plus de l'analyse du sol, l'outil devrait nourrir l'information sur la taille, la forme et la texture des particules de l'atmosphère martienne. (ats)

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