Genève: Le mystère du caméléon panthère percé
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GenèveLe mystère du caméléon panthère percé

Des chercheurs de l'Université de Genève sont parvenus à expliquer le mécanisme qui permet au caméléon panthère mâle de passer d'une couleur vive à une autre

Le caméléon panthère a le pouvoir de changer le maillage des nanocristaux de sa peau, en fonction de ses humeurs.

Le caméléon panthère a le pouvoir de changer le maillage des nanocristaux de sa peau, en fonction de ses humeurs.

La capacité du caméléon panthère mâle de changer de couleur lorsque, par exemple, il veut courtiser une femelle, ou s'apprête à affronter un rival, est due à des nanocristaux présents dans la peau de l'animal. C'est ce qu'ont récemment découvert des chercheurs de l'Université de Genève (UNIGE).

Ces minuscules cristaux sont disposés en couches qui alternent avec du cytoplasme, au sein de cellules nommées iridophores, explique mardi l'UNIGE. Le mille-feuille ainsi formé réfléchit sélectivement certaines longueurs d'onde. Cette structure de la peau se retrouve chez de nombreux reptiles.

Le caméléon panthère a cependant le pouvoir de changer le maillage des nanocristaux de sa peau, en fonction de ses humeurs. Lorsque l'animal est calme, les cristaux sont organisés en réseau dense et réfléchissent les couleurs bleues. En cas d'excitation, le réseau de cristaux se relâche et permet la réflexion du jaune ou du rouge.

Une couche profonde d'iridophores

Le caméléon panthère est capable d'opérer la transition d'une couleur à une autre en l'espace d'une à deux minutes. Cette étude, réalisée par des biologistes et des physiciens de l'UNIGE emmenés par les professeurs Michel Milinkovitch et Dirk van der Marel, a fait l'objet d'une publication dans la revue «Nature Communications».

Les chercheurs ont aussi découvert l'existence dans la peau du caméléon d'une couche profonde d'iridophores, dont les cristaux plus gros et moins bien organisés réfléchissent la lumière infrarouge. Cette couche agit comme une protection très efficace contre les effets thermiques dus à une exposition au soleil, note l'UNIGE. (ats)

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