Nasa: Le parachute supersonique ne se déploie pas
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NasaLe parachute supersonique ne se déploie pas

La Nasa échoue à déployer complètement son parachute supersonique

Pour la seconde fois, la Nasa a échoué lundi à déployer entièrement son parachute supersonique géant. L'engin, testé en vue de futurs atterrissages de vaisseaux habités sur Mars, est destiné à freiner une soucoupe de trois tonnes allant à deux fois la vitesse du son.

Un énorme ballon gonflé à l'hélium transportant la soucoupe avait commencé son ascension d'environ trois heures vers 07h45 locales (19h45 en Suisse) d'une base militaire à Kauai à Hawaii. La télévision de la Nasa a retransmis en direct l'expérience.

Il s'agissait du deuxième essai sur les trois prévus de cette technologie de freinage d'entrée dans l'atmosphère appelée «Low-Density Supersonic Decelerator», ou LDSD. Elle est jugée cruciale pour le succès des futures missions habitées sur la planète rouge.

Lors de la première tentative, en juin 2014, le parachute s'était déchiré au tout début de la descente. La Nasa a donc modifié sa conception pour ce nouveau test, mais ne pouvait pas encore donner de détails lundi soir sur la manière dont le parachute a fonctionné, mis à part affirmer qu'il s'était déployé seulement «partiellement».

Un bateau devait récupérer «la soucoupe» et sa boîte noire pour analyser toutes les données de cet essai. La Nasa prévoit une conférence de presse mardi à 17h00 GMT (19h00 en Suisse) pour donner les résultats complets.

«Ouverture partielle»

«Quand nous serons vraiment prêts à envoyer des vaisseaux habités sur Mars, nous saurons que ce système marchera car cette grande mission en dépendra», a dit Dan Coatta, un ingénieur de l'Agence spatiale américaine qui commentait la mission sur la télévision de la Nasa. «C'est exactement la raison pour laquelle nous procédons à des tests comme celui-là», a-t-il souligné.

Le parachute LDSD décrit par l'Agence comme «le plus grand parachute jamais déployé», fait 30 mètres de diamètre, similaire au premier testé en 2014. Il devait «réduire la vitesse d'entrée du véhicule de Mach 2,5 à une vitesse subsonique», ce qui apparemment n'a pas été le cas vu son ouverture «partielle».

Pour ce test, la ballon a transporté la soucoupe volante et son parachute jusqu'à une altitude de 37 kilomètres au-dessus du Pacifique avant de la larguer. La soucoupe a alors été propulsée par une fusée jusqu'à près de 55 kilomètres d'altitude, à quatre fois la vitesse du son ou 4651 km/h en moins de deux minutes.

Le ralentisseur supersonique aérodynamique gonflable, appelé SIAD pour «Supersonic Inflatable Aerodynamic Decelerator», s'est alors normalement déployé pour freiner la descente du vaisseau jusqu'à une vitesse d'environ 2,5 fois la vitesse du son (3060 km/h) quand le parachute s'est partiellement ouvert.

Les conditions de Mars

La Nasa prévoit un troisième test à l'été 2016 pour une fois de plus tester un parachute qu'elle modifiera en fonction des données fournies par cet échec. Cette nouvelle technologie de freinage est testée à très haute altitude, car les conditions y sont similaires à celles de la haute atmosphère martienne qui est de très faible densité. (ats)

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