Astronomie: Les éruptions solaires ont détruit l'air sur Mars
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AstronomieLes éruptions solaires ont détruit l'air sur Mars

La NASA est arrivée à ces conclusions dans une étude basée sur les données collectées par les instruments de la sonde Maven, placée en orbite au-dessus de la planète rouge.

Cette vue d'artiste inspirée par la NASA explique le phénomène de la perte d'atmosphère sur Mars.

Cette vue d'artiste inspirée par la NASA explique le phénomène de la perte d'atmosphère sur Mars.

Les éruptions solaires auraient provoqué la disparition d'une grande partie de l'atmosphère martienne dans la jeunesse de la planète rouge, affirme la NASA. Le climat de Mars, à ce moment-là propice à la vie, se serait alors retrouvé bouleversé.

Telles sont les conclusions publiées jeudi dans la revue américaine Scienced'une des quatre études menées à partir des données collectées par les instruments de la sonde Maven, placée en orbite au-dessus de Mars.

«L'érosion des vents solaires est un mécanisme important de perte de l'atmosphère et était suffisamment importante pour entraîner un bouleversement du climat martien», a estimé Joe Grebowsky, responsable scientifique de Maven au centre Goddard des vols spatiaux de la NASA.

Des mesures de la haute atmosphère martienne montrent notamment un taux d'échappement dans l'espace des flux de particules ionisées nettement accéléré (dix fois plus rapide que la normale) pendant une éruption solaire au printemps dernier. Cela donne une bonne indication du mécanisme par lequel Mars a pu perdre une grande partie de son atmosphère pour devenir le grand désert aride d'aujourd'hui, explique Bruce Jakosky, de l'université du Colorado à Boulder, l'un des auteurs de ces travaux.

Atmosphère épaisse et chaude

Etant donné la probabilité que ces éruptions devaient se produire plus fréquemment dans l'enfance du système solaire, ces chercheurs suggèrent que les taux d'échappement des particules formant l'atmosphère de Mars étaient largement liés à cette activité du soleil.

Les instruments de Maven («Mars Atmosphere and Volatile Evolution») fournissent une visualisation du champ magnétique martien bombardé par des jets de matière ionisée pendant cette puissante éruption du soleil, au mois de mars dernier.

«Mars semble avoir possédé une atmosphère épaisse et suffisamment chaude pour que l'eau puisse y couler, ce qui est un ingrédient essentiel à l'existence de la vie telle que nous la connaissons», a noté John Grunsfeld, responsable des missions scientifiques à la NASA.

«Comprendre ce qui s'est passé avec l'atmosphère martienne nous éclairera sur la dynamique et l'évolution de toute atmosphère de planète», a-t-il estimé. (nxp/ats)

(NewsXpress)

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