Rallye de Nouvelle-Zélande: Les Ford de Latvala et de Hirvonen en tête
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Rallye de Nouvelle-ZélandeLes Ford de Latvala et de Hirvonen en tête

Les Ford de Jari-Matti Latvala et Mikko Hirvonen étaient en tête du rallye de Nouvelle-Zélande, samedi soir à Hamilton.

Sébastien Loeb (Citroën C4), 3e, a levé le pied en fin de journée, pour raison de tactique, alors qu'il était en tête.

Parti samedi matin avec 27'' de retard sur Hirvonen, qui ouvrait la route et était donc obligé de balayer une épaisse couche de «gravette», Loeb a bien profité de sa position favorable et d'abord repris 20'' au Finlandais en l'espace de trois spéciales (ES6 à ES8).

Après la super-spéciale de Mystery Creek (ES9), trop courte (3 km) pour jouer un rôle, et surtout la première grande spéciale de l'après-midi (Te Akau South, ES10), dix fois plus longue (31 km), Loeb a enfin pris la tête du classement, pour 4'' seulement.

Même en ajoutant 6'' supplémentaires glanées dans l'ES11 (Te Akau North, 32 km), quand le dernier temps partiel s'est affiché dans l'habitacle de la C4 de Loeb, le compte n'y était pas: dix secondes d'avance au lieu des 18 qu'il visait comme marge minimum pour prendre le risque de balayer la route dimanche.

En ralentissant volontairement, Loeb reprend à son compte une tactique expérimentée avec succès par Ford en Turquie quand Loeb, obligé de jouer les balayeurs de luxe, a dû se contenter de la 3e place.

Latvala en tête !

En Nouvelle-Zélande, le titre mondial commence à se jouer, donc pas question de renoncer à une tactique qui a déjà fait ses preuves chez Ford, même si elle va contre les principes de Loeb. Le Français n'a pris personne en traître, il a annoncé ses intentions samedi à midi, puis il a mis sa menace à exécution.

«Ford l'a fait, on le fait à notre tour», a regretté Loeb samedi soir. «On est tout le temps en train de parler de tactique de course au lieu de régler les voitures et d'attaquer à fond de bout en bout. Ce n'est pas marrant, le rallye ce n'est pas ça. Je trouve ça nul».

Dans cette partie de poker menteur il y a eu samedi un dernier coup de maître Wilson, le patron de Ford en rallyes, impossible à contrer par Citroën: Latvala, sur l'autre Focus d'usine, a terminé en trombe (temps scratch dans l'ES11) pour passer en tête, avec 9'' d'avance sur Hirvonen, 13 sur Loeb et 15 sur Sordo.

Le jeune Finlandais ouvrira donc la route dimanche matin, sacrifié peut-être sur l'autel de la course d'équipe, et permettra à Hirvonen de perdre un peu moins de temps que s'il était parti le premier. (ats)

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