Actualisé 17.08.2007 à 13:31

Max Roach, un des derniers «grands» du jazz n'est plus

New York - Le percussionniste et compositeur américain Max Roach, un des pères du be-bop et une légende du jazz du XXe siècle, est mort à New York à l'âge de 83 ans «dans son sommeil, a annoncé sa maison de disques jeudi soir.

Max Roach était atteint d'un cancer depuis quelques années.

Fils d'une chanteuse de gospel, né le 10 janvier 1924, Max Roach a été un des artistes les plus innovants de sa génération, à l'origine d'évolutions telles que le be-bop ou le hard-bop. Arrivé à Brooklyn avec sa famille à l'âge de quatre ans, il avait chanté enfant dans un choeur et avait eu sa première batterie à l'âge de douze ans.

Sa prodigieuse carrière avait commencé à seize ans, lorsqu'il avait été appelé à jouer dans l'orchestre de Duke Ellington pour remplacer au pied levé un batteur malade.

Après des études à la Manhattan School of Music, il s'était surtout formé dans les boites de nuit de Harlem, notamment «Minton's Playhouse», où il avait participé avec Charlie Parker et Dizzy Gillespie à la naissance du be-bop. En 1944, Max Roach avait participé avec Dizzy Gillespie et Coleman Hawkins à l'un des tout premiers enregistrements be-bop.

Maître de l'improvisation et de l'innovation rythmique, Max Roach a joué ensuite avec les plus grands musiciens de jazz du XXe siècle, de Sonny Rollins à Miles Davis avec qui il avait notamment enregistré «Birth of the Cool».

Hard-bop, puis free-jazz

En 1954, le musicien avait fondé avec le trompettiste Clifford Brown le légendaire quintette qui avait fait évoluer le be-bop vers un nouveau style connu comme le «hard-bop».

La mort accidentelle de Clifford Brown l'avait beaucoup affecté. Il avait poursuivi sa carrière en enregistrant sous son nom, mais aussi avec Thelonious Monk ou Sonny Rollins. En 1958, il s'était engagé activement dans la défense des droits des noirs américains, publiant des albums engagés tels que «We insist ! Freedom Now suite», en 1960.

Marié de 1962 à 1970 avec la chanteuse Abbey Lincoln, qui l'avait aidé à sortir d'années d'alcool et de drogue, il avait participé activement à la politique des années 60 aux côtés de Martin Luther King ou Malcolm X. Il avait alors pris part également à l'émergence du «free-jazz».

Max Roach avait encore joué en 1985 avec Bernard Lubat, Manu Dibango et Salif Keita lors d'un concert pour la libération de Nelson Mandela. Enseignant à l'Université dans le Massachusetts, il était parti en Afrique, notamment au Ghana à la recherche de nouveaux rythmes, et avait alors joué avec de nombreux groupes. (ats)

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