Espace: Nouveau report pour le lancement de la navette Discovery

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EspaceNouveau report pour le lancement de la navette Discovery

La NASA a annoncé dans la nuit de vendredi à samedi le report, pour la quatrième fois, du lancement de la navette Discovery en raison de problèmes sur des valves de pressurisation du carburant.

La navette devait initialement décoller le 12 février pour une mission de deux semaines vers la Station spatiale internationale (ISS), afin d'y installer un dernier jeu de panneaux solaires. Après trois reports, Discovery devait s'envoler le 27 février.

Mais l'agence spatiale américaine n'a toujours pas levé les doutes sur un possible dysfonctionnement de trois valves situées dans le compartiment moteur de la navette. Elles sont destinées à maintenir une pressurisation correcte de l'hydrogène liquide dans le réservoir central de la navette.

Durant le dernier lancement, en novembre, une de ces valves s'est cassée pour une raison encore indéterminée. Les tests réalisés sur les autres valves n'ont pas permis d'écarter un nouveau dysfonctionnement, dont les conséquences pourraient être catastrophiques. Les ingénieurs ont eu le sentiment qu'il «n'y avait pas toute la rigueur attendue pour une question comme celle-ci», a expliqué John Shannon, directeur de programme des navettes.

La NASA veut s'assurer qu'une nouvelle défaillance ne risque pas de mettre en péril la navette et ses sept membres d'équipage et la décision a donc été prise de reporter une nouvelle fois le vol, a-t-il dit.

L'agence prévoit encore neuf missions de la navette spatiale pour compléter l'assemblage de l'ISS et effectuer une opération de maintenance sur le télescope spatial Hubble. Les trois navettes restantes, Discovery, Endeavour et Atlantis, doivent être retirées du service fin 2010.

(ap)

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