Actualisé 15.05.2011 à 18:12

Etude

Tous les séismes ne font pas grandir les montagnes

Contrairement à une idée répandue, tous les séismes ne contribuent pas à la création des montagnes.

A l'inverse, les glissements de terrain qu'ils déclenchent peuvent aboutir à une érosion importante dans certaines zones du globe, relève une étude publiée dimanche.

Ces observations surprenantes ont été recueillies par une équipe internationale de géologues spécialisés dans les risques naturels, lors du séisme de magnitude 7,9 qui a touché la province chinoise du Sichuan en mai 2008.

Ce séisme est survenu «le long de la bordure est du plateau tibétain, à l'intérieur de la chaîne de montagnes nommée Longmen Shan qui présente une élévation topographique moyenne de 5 km. D'où le paradoxe», a expliqué à l'AFP l'un des auteurs de l'étude, Marcello de Michele, du Bureau de recherches géologiques et minières (BRGM).

Les géologues ont tenté d'évaluer par une modélisation informatique le volume de sédiments déplacé par les glissements de terrain, qui s'élevaient au nombre de 56'000. Ce volume, d'après leurs calculs, se situe entre 5 et 15 kilomètres cubes.

Parallèlement, l'élévation des sols résultant du séisme, c'est-à- dire le volume gagné par la couche supérieure de l'écorce terrestre qui se «plisse» sous l'effet de la secousse, ne dépasserait pas 1,5 à 4 kilomètres cubes.

Le séisme du Sichuan aboutirait à une réduction significative du volume des montagnes et du relief de la zone, conclut l'étude, et cela même si l'érosion, c'est-à-dire le ruissellements et les cours d'eau, n'emportait au fils du temps qu'une «fraction» des sédiments et débris déplacés par les glissements de terrain.

Selon les chiffres officiels, le séisme du Sichuan a tué près de 70'000 personnes et fait plus de 18'000 disparus, ainsi que des millions de sans-abris.

(ats)

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