Actualisé 11.03.2011 à 20:20

Tsunami au JaponUn bilan dénombre un millier de morts

Le plus violent séisme de tous les temps au Japon, d'une magnitude de 8,9, a frappé les côtes nord-est du pays. La presse annonce au moins 1'000 morts.

Plusieurs centaines de morts selon un bilan encore provisoire, des dégâts matériels énormes: la côte nord-est du Japon a été balayée vendredi par un tsunami provoqué par un séisme de magnitude 8,9, le plus puissant jamais enregistré dans ce pays.

Traversant l'océan Pacifique sur des milliers de kilomètres, à la vitesse d'un avion de ligne, des vagues du tsunami ont atteint plusieurs heures plus tard l'archipel d'Hawaï et les côtes de l'Oregon (ouest des Etats-Unis), sans faire de victimes ni de dégâts. Des mises en garde avaient été adressées aux populations des régions côtières du Pacifique, du Nord au Sud du continent américain, face au risque de raz-de-marée.

Le séisme sous-marin s'est produit à 14h46 locales (6h46 en France, 5h46 gmt) à dix kilomètres de profondeur, environ 125km au large des côtes, et 380km au nord-est de la capitale Tokyo. Le tremblement de terre était 8.000 fois plus puissant que celui de magnitude 6,3 qui a dévasté fin février Christchurch en Nouvelle-Zélande.

Energie de la secousse

L'énergie dégagée par la secousse de vendredi au Japon «est pratiquement équivalente à celle consommée pendant un mois» aux Etats-Unis, a précisé à l'Associated Press Brian Atwater, de l'Institut géologique américain.

Un tremblement de terre d'une telle violence, lorsqu'il survient à une si faible profondeur, provoque le déplacement soudain d'une énorme quantité d'eau. En quelques minutes, des vagues atteignant jusqu'à sept mètres de hauteur se sont ainsi formées, d'une puissance colossale.

Les images de la catastrophe, filmée en direct à bord d'hélicoptères de la télévision, ont été diffusées par la chaîne de publique NHK.

Des vagues qui emportent tout

Le tsunami a balayé les côtes, submergeant les ports, précipitant des bateaux les uns contre les autres, comme des jouets, ou les envoyant s'écraser contre ponts et quais, en arrachant au passage les poteaux qui supportent les lignes électriques et transformateurs.

La masse d'eau, charriant un amas indescriptible et noirâtre de débris, véhicules, maisons -dont certaines en feu- a gagné ensuite l'intérieur des terres, avançant inexorablement sur plusieurs kilomètres dans les environs de Sendai, la ville la plus proche de l'épicentre.

D'après la police, entre 200 et 300 corps ont été retrouvés à Sendai, qui s'ajoutent aux 137 morts, 627 blessés et 531 disparus déjà comptabilisés. Mais ce bilan restait provisoire et risquait de s'alourdir au fil des heures, étant donné l'ampleur de la catastrophe -inhabituelle, même pour un pays habitué et préparé aux séismes.

Le tremblement de terre, suivi pendant des heures par plus 50 répliques, souvent d'une magnitude supérieure à 6, a touché des dizaines de villes et localités sur 2.100km de côtes dans le nord-est de l'archipel. Fuites de gaz et incendies ont suivi, et une grande partie de Kensennuma, une ville de 70.000 habitants de la préfecture de Miyagi, était en proie à un sinistre incontrôlable pour le moment, selon la NHK.

Aucune fuite annoncée

A Tokyo, malgré la distance de l'épicentre, la secousse a été fortement ressentie. «Le tremblement de terre a causé des dégâts importants sur une zone étendue dans le nord du Japon», a déclaré le Premier ministre Naoto Kan au cours d'une conférence de presse organisée en urgence. Plusieurs centrales nucléaires de la région se sont automatiquement arrêtées, mais «il n'y a pas de fuite de matière radioactive dans l'environnement», a-t-il assuré.

Le gouvernement a toutefois annoncé l'évacuation de quelque 3.000 habitants vivant autour de la centrale nucléaire d'Onahama (270km au nord-est de Tokyo), placée en état d'urgence en raison d'une défaillance du système de refroidissement. Les habitants ont reçu pour consigne de ne pas s'approcher à moins de trois kilomètres de la centrale nucléaire Fukushima 1 et de ne pas sortir, a déclaré le secrétaire général du gouvernement Yukio Edano.

Le ministère de la Défense a de son côté précisé que des soldats entraînés aux interventions en milieu chimique et radioactif avaient été dépêchés sur place pour parer à toute éventualité.

«Nos premières évaluations indiquent déjà qu'il y a eu d'énormes dégâts» dans les zones touchées, a expliqué Yukio Edano en annonçant l'envoi en renfort de soldats dans la région, où de nombreux axes routiers et lignes téléphoniques ont été coupés.

Trafic arrêté

Les dessertes ferroviaires entre le nord-est du Japon et Tokyo ont été suspendues, et des dizaines de milliers d'usagers étaient bloqués dans les gares. L'aéroport international de Narita, à Tokyo, a été fermé pour une durée indéterminée.

A Sendai, les pistes de l'aéroport étaient jonchées de voitures, camions, bus et recouvertes par un amas de boue. Des incendies faisaient rage dans une partie de la ville, selon la NHK. Plus de 300 maisons ont été balayées pour la seule ville d'Ofunato.

Incendie dans une raffinerie

A Ichihara, ville de la préfecture de Chiba située à environ 75km de Tokyo, un violent incendie a éclaté dans la raffinerie pétrolière Cosmo. Des flammes de 30m de hauteur s'élevaient ainsi qu'une épaisse fumée.

Dans la capitale même, où les bâtiments ont oscillé, on ne signalait pas de victimes. Mais selon la NHK, environ quatre millions d'immeubles de Tokyo et sa banlieue ont été privés d'électricité. Le réseau de téléphonie mobile était hors service. Le trafic ferroviaire grandes lignes et banlieue -plus de dix millions de passagers quotidiennement transportés- était paralysé, tandis que de nombreux feux de circulation routière étaient en panne.

Le pire séisme de l'histoire japonaise, de magnitude 8,3, a fait 143.000 morts en 1923 à Tokyo et Yokohama, ville portuaire distante d'une trentaine de kilomètres. A Kobé, dans l'ouest du Japon, un tremblement de terre a fait quelque 5.500 morts en janvier 1995.

Deux vidéos amateurs:

(ats/afp)

Les séismes les plus puissants depuis un siècle

- 1960: CHILI - Un tremblement de terre de 9,5, suivi d'un tsunami dévastateur dans plusieurs pays bordant l'océan Pacifique, fait 5.700 morts au Chili, 61 à Hawaï et 130 au Japon.

- 1964: ALASKA - Un séisme de 9,2 près du détroit de Prince William, suivi d'un tsunami, fait une centaine de morts.

- 2004: ASIE - Un séisme de 9,1 au large de l'île de Sumatra provoque le 26 décembre un tsunami qui dévaste une dizaine de pays voisins et fait plus de 270.000 morts ou disparus.

- 1952: URSS - Séisme de magnitude 9 sur la péninsule du Kamtchatka, qui provoque un tsunami dévastateur ressenti jusqu'au Chili et au Pérou: plus de 2.300 morts.

- 1906: EQUATEUR - Un séisme de 8,8 au large des côtes de la Colombie et de l'Equateur provoque un tsunami qui cause la mort d'un millier de personnes.

- 2010: CHILI - Un séisme de magnitude 8,8 et un tsunami touchent le centre-sud du Chili et font 523 morts et 24 disparus.

- 1965: ALASKA - Une secousse de 8,7, suivie d'un tsunami, touche les îles Aléoutiennes.

- 2005 - INDONESIE - Séisme de 8,6 près de l'île de Nias au large de Sumatra: 900 morts et 6.000 blessés.

- 1957: ALASKA - Un tremblement de terre de 8,6 frappe les îles Andreanof et provoque un important tsunami.

- 2010: HAITI - Un séisme de magnitude 7 fait entre 250.000 et 300.000 morts, plus de 300.000 blessés et plus d'un million de personnes déplacées, selon un bilan de l'Onu.

. CHINE - Un tremblement de terre de magnitude 6,9 frappe la province reculée du Qinghai (nord-ouest) faisant 2.187 morts et 80 portés disparus.

Les principaux tsunamis dans le monde depuis sept ans

- 26 déc 2004 : ASIE DU SUD-EST - Un séisme sous-marin au large de l'île de Sumatra (Indonésie), d'une magnitude de 9,3 -le plus puissant de ces quarante dernières années-, provoque un tsunami qui touche les côtes d'une dizaine de pays d'Asie du Sud-Est faisant plus de 220.000 morts.

Dans la province indonésienne d'Aceh, où l'eau est montée jusqu'à plus de trente mètres, quelque 168.000 personnes ont été tuées. Le raz-de-marée qui se propage à des centaines de kilomètres, frappe aussi loin que les Maldives et la Somalie.

- 17 juil 2006 : INDONESIE - Un séisme sous-marin de magnitude 7,7 provoque un tsunami sur la côte sud de l'île de Java, faisant 654 morts.

- 2 avr 2007 : ILES SALOMON - 52 personnes sont tuées dans un tsunami qui frappe l'ouest des îles Salomon (Pacifique-sud). Treize villages côtiers sont dévastés par le raz-de-marée provoqué par un séisme de magnitude 8.

- 29 sept 2009 : SAMOA - Plus de 190 personnes sont tuées dans les îles Samoa, Tonga et les Samoa américaines après un tremblement de terre de magnitude 8 qui provoque un tsunami. La plupart des victimes, plus de 150, sont enregistrées aux Samoa, où le tsunami a dévasté la côté sud de l'île d'Upolu, la plus peuplée de l'archipel.

- 27 fév 2010 : CHILI - Un séisme, suivi d'un tsunami, frappe le centre-sud du Chili, faisant 555 morts et disparus. La majorité des victimes sont enregistrées dans la zone côtière du Maule, à 400 km au sud-ouest de Santiago.

- 25 oct 2010: INDONESIE - Plus de 400 personnes trouvent la mort dans un tsunami provoqué par un puissant séisme de magnitude 7,7 sur l'archipel des Mentawaï, au large de Sumatra.

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