Actualisé 30.05.2009 à 16:47

Etats-UnisUn nouveau laser dévoilé

Les Etats-Unis ont inauguré en Californie un «super laser», présenté comme le plus puissant du monde et comme étant capable de reproduire la chaleur d'une étoile.

Cet engin doit contribuer aux efforts visant à maintenir la force de dissuasion nucléaire des USA sans procéder à des essais.

»Nous avons inventé le plus grand système de laser du monde», s'est félicité le gouverneur de Californie, Arnold Schwarzenegger, lors d'une cérémonie à laquelle participaient vendredi des milliers de personnes, dont des responsables de l'Etat fédéral.

Le National Ignition Facility (NIF), situé dans le laboratoire Lawrence Livermore, à environ une heure de San Francisco, peut faire converger 192 faisceaux laser vers un même point, recréant les températures et la pression qui existent au coeur d'une étoile ou d'une planète géante.

Les équipements du laser, reliés à une sphère de la taille d'une maison, vont permettre de recréer un environnement et de mener des expériences inédits sur Terre, selon le laboratoire.

»Le succès du NIF sera une percée scientifique historique; la première combustion par fusion dans le cadre d'un laboratoire, répliquant sur Terre le processus qui actionne les étoiles», s'est réjoui le directeur du programme, Edward Moses.

La construction du laser avait été entamée en 1997 et financée par l'Administration de la sécurité nucléaire nationale (NNSA). Le laboratoire qui héberge ce laser «est le seul endroit du monde capable de fournir certaines des techniques les plus vitales pour maintenir sans risque la viabilité de l'arsenal nucléaire du pays», a affirmé l'administrateur de cet organisme, Tom d'Agostino.

Utile pour l'astronomie

Les scientifiques estiment également que le super laser va permettre des avancées majeures en astronomie et en astrophysique, en recréant les conditions qui existent sur les supernovas, les trous noirs ou encore au coeur des planètes géantes.

Selon des responsables du laboratoire, l'électricité dérivée de réactions de fusion semblables à celles qui ont lieu sur le soleil pourrait également aider à satisfaire l'appétit croissant de l'humanité pour les énergies propres.

(ats)

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