La Tour Eiffel a 120 ans: Une exposition rend hommage à Gustave Eiffel
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La Tour Eiffel a 120 ansUne exposition rend hommage à Gustave Eiffel

Symbole de Paris et de la France, monument payant le plus visité au monde, la Tour Eiffel fêtera en mai ses 120 ans avec une série de manifestations.

Parmi elles, une exposition à l'Hôtel de Ville (7 mai-29 août) en hommage à «Gustave Eiffel, le magicien du fer».

Repeinte à neuf, la silhouette élancée inscrite dans le ciel parisien depuis le 15 mai 1889 pour l'Exposition universelle domine toujours la ville du haut de ses 300 mètres, s'illuminant la nuit. Elle accueille près de 7 millions de visiteurs par an et a assuré la postérité à son auteur.

Mais elle n'a pas toujours fait cette unanimité. En 1887, la «pétition des artistes» dont Guy de Maupassant, Charles Garnier et Charles Gounod vilipendait le projet de «l'inutile et monstrueuse Tour Eiffel».

Et Gustave Eiffel fut lui-même au début réticent à ce projet de pylône métallique de deux de ses ingénieurs, Maurice Koechlin et Emile Nougier, ne reprenant l'idée à son compte qu'après embellissement de l'architecte Stephen Sauvestre. Des croquis en attestent.

«Merveille du monde»

L'inventeur génial avait vu juste mais n'imaginait peut-être pas à quel point sa tour allait devenir une star internationale, «une des merveilles du monde» selon le peintre Robert Delaunay qui l'a immortalisée, tout comme Raoul Dufy. On peut aussi voir une série de «36 vues de la Tour Eiffel» (1888-1902) d'Henri Rivière, à la manière des 36 vues du Mont Fuji.

Caroline Mathieu, conservateur en chef du musée d'Orsay et commissaire de l'exposition, insiste sur la beauté de la tour «résultante du jeu de cette structure avec le vent». Des maquettes de la Tour, en métal, et en albâtre orné d'émaux, accueillent le visiteur.

Photos du «montage», tel un meccano géant, avec des échafaudages jusqu'au premier étage et le Trocadéro en toile de fond, alors que, côté Seine, il a fallu installer des caissons à air comprimé pour stabiliser le sol: une série de photos et de documents de travail composent un pupitre d'architecte. Les pièces de fer puddlé (à basse teneur en carbone, plus souple que la fonte) arrivaient en partie montées et étaient rivetées sur place.

C'est la même technique déjà éprouvée par l'ingénieur Eiffel sur le pont du Douro en 1877, projet d'une totale simplicité dont un cliché montre l'arc en voie d'achèvement, fixé par des câbles, seuls les piliers nécessitant des échafaudages. M. Eiffel a aussi construit le viaduc de Garabit (122 mètres au-dessus d'un torrent), la structure interne de la statue de la Liberté de Bartholdi qui trône à New York, l'observatoire de Nice...

Scandale

Sa réputation entachée par le scandale du canal de Panama, M. Eiffel entame une seconde carrière scientifique à 70 ans. Il lance un laboratoire d'aérodynamique sous sa Tour, puis rue Boileau (XVIème) où il travaille pour Bréguet ou Blériot, inventant en 1917 un avion de chasse rapide.

Visionnaire à la Jules Verne, il avait dès 1890 un projet «de ligne métropolitaine centrale avec des gares souterraines et aériennes» ainsi qu'un projet de «pont sous-marin pour la traversée de la Manche entre Folkestone et le cap Gris Nez... Une partie de l'exposition (gratuite) fait aussi revivre un Eiffel intime, bourgeois père de cinq enfants et infatigable entrepreneur, qui s'éteindra à 91 ans.

(ats)

La Tour Eiffel, qui fête ses 120 ans, a accueilli 6,93 millions de visiteurs en 2008, dont 75% d'étrangers, après 6 893 000 en 2007. Voici quelques chiffres la concernant: - 243 760 000 visiteurs depuis son ouverture au public le 15 mai 1889 - 324 mètres de haut (avec antennes) - 120 antennes - 7300 tonnes pour la charpente métallique, poids total de 10 100 tonnes - 18 000 pièces métalliques assemblées par 2 500 000 rivets - trois étages: premier étage à 57 mètres de hauteur, deuxième étage à 115 mètres, troisième étage à 276 mètres - éclairage: 336 projecteurs (lampes à sodium) - scintillement: 20 000 ampoules (5000 par face), qui scintillent cinq minutes au début de chaque heure, de la tombée de la nuit à une heure du matin (02h00 l'été)

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