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17 mars 2011 14:48; Act: 17.03.2011 14:56 Print

Percer les secrets de Mercure

par Joëlle Charrey - Peu connue, la plus petite planète du système solaire va être examinée par une sonde américaine.

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Lancée il y a six ans par la NASA, la sonde «Messenger» devrait entrer aujourd’hui dans l’orbite de Mercure. L’occasion pour les scientifiques de percer les mystères de cet astre rocheux qui n’a plus été approché depuis 1975. Planète des extrêmes, Mercure est la plus proche du Soleil mais possède peut-être des pôles couverts de glace. Son noyau métallique géant ne ressemble à aucun de ceux des autres planètes du système solaire. Son étude pourrait être la clé pour comprendre comment les planètes rocheuses se sont formées. Chargée de contribuer à cette mission, «Messenger» sera la première sonde à étudier en détail la géologie de la planète la plus petite du système solaire. L’opération, d’un coût de 411 millions de francs, doit durer une année.

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