Avenir du système solaire

21 décembre 2011 22:06; Act: 21.12.2011 22:13 Print

Des indices à 3900 années-lumière

Que deviendra le système solaire dans cinq milliards d'années, quand le Soleil sera vieux? Un système planétaire découvert à 3900 années-lumière apporte un nouvel éclairage.

Une faute?

Vers la fin de sa vie, le Soleil va devenir une géante rouge, grossissant jusqu'à englober en son sein les planètes les plus proches: Mercure, Vénus, la Terre, voire Mars. Que restera-t-il alors du système solaire?

Une équipe internationale conduite par Stéphane Charpinet (Université de Toulouse/CNRS, France) a découvert à 3900 années- lumière (1 AL = 9460 milliards de km) deux petites planètes en orbite autour d'une ancienne géante rouge, bien plus chaude (27'000 degrés Celsius en surface) que le Soleil (5500 degrés).

Maintenant très proches de leur étoile, ces planètes - nommées KOI 55.01 et KOI 55.02 - ont «probablement plongé profondément dans son enveloppe gazeuse et, malgré la température extrême, ont quand même survécu», explique Gilles Fontaine (Université de Montréal), coauteur de cette étude publiée dans la revue scientifique «Nature».

La température à leur surface atteint encore 8000 à 9000 degrés côté jour, et 1600-1800 degrés côté nuit. Les astronomes sont surpris qu'elles aient pu survivre à un tel enfer.

Coeur d'hélium en fusion

«Ces planètes sont les plus petites, les plus chaudes, les plus rapprochées de leur étoile et les plus rapides qui aient été observées jusqu'à maintenant», relève le Pr Fontaine. Elles mettent seulement quelques heures (5 pour l'une, 8 pour l'autre) à faire le tour de leur étoile qui ressemblait à notre Soleil il y a des milliards d'années.

«L'aspect le plus intéressant de notre découverte est que pour la première fois, on démontre que des planètes peuvent avoir un effet sur l'évolution de leur étoile», ajoute-t-il. En plongeant au coeur de la géante rouge, elles auraient contribué à la dépouiller de ses enveloppes gazeuses.

Ainsi privée d'une bonne partie de sa masse d'origine, l'étoile n'est plus que l'ombre d'elle-même: un coeur d'hélium en fusion surmonté d'une mince couche d'hydrogène.

Surprise pour les astronomes

Quant aux deux planètes découvertes, ce sont probablement les restes d'anciennes grosses planètes comme Jupiter, dont la volumineuse enveloppe gazeuse s'est évaporée lorsqu'elles étaient immergées dans leur étoile.

«Si une petite planète comme la Terre passait un milliard d'années dans un environnement comme ça, elle s'évaporerait. Seules des planètes avec des masses bien plus grandes, comme Jupiter ou Saturne, pourraient survivre», souligne Elizabeth Green (Université d'Arizona), qui a également participé à cette étude.

Cette découverte a été une surprise pour les astronomes qui étudiaient les pulsations de l'étoile sans imaginer trouver la moindre exoplanète à proximité.

(ats)