Espace

06 décembre 2011 08:18; Act: 06.12.2011 11:12 Print

Une exoplanète habitable, soeur de la Terre

La Nasa a confirmé lundi avoir la preuve de l'existence d'une troisième exoplanète «habitable», baptisée Kepler 22.

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La température près de sa surface serait de 22 degrés Celsius. (Photo: nasa.com)

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La Nasa a confirmé lundi la présence d'une planète soeur de la Terre hors de notre système solaire, détectée en 2009 par la sonde «Kepler». Il y a désormais trois exoplanètes de ce type dont l'existence a pu être confirmée par la communauté scientifique internationale.

C'est la première fois que la sonde «Kepler», dotée d'un puissant télescope, confirme la présence d'une planète orbitant autour d'une étoile autre que le Soleil et dont les caractéristiques sont propices à l'apparition de la vie.

Cette confirmation signifie que les astronautes de la Nasa ont vu passer à trois reprises au moins l'exoplanète devant son étoile. Ils ne peuvent cependant pas dire si une certaine forme de vie s'y trouve, mais seulement que les conditions sont requises pour qu'elle puisse s'y développer.

De telles planètes se trouvent à la bonne distance de leur étoile pour une éventuelle présence d'eau à l'état liquide. Par ailleurs, leur température et leur atmosphère sont propices à l'apparition de la vie et à son évolution.

«Nous sommes certains qu'elle se trouve dans une zone habitable», a indiqué à des journalistes Bill Borucki, expert de l'agence spatiale américaine à propos de l'exoplanète Kepler 22.

Climat propice à la vie

Celle-ci, 2,4 fois plus massive que la Terre, se trouve à une distance d'environ 600 années-lumière (1 année-lumière = 9460 milliards de kilomètres) et tourne autour de son étoile en 290 jours. La température près de sa surface serait de 22 degrés Celsius. Les scientifiques ne savent cependant pas si elle est constituée de roches, de gaz ou de liquide.

Le Centre national de la recherche scientifique (CNRS, France) avait été le premier, en mai, à annoncer qu'une des planètes tournant autour de l'étoile naine Gliese 581 pourrait s'avérer «habitable» avec un climat propice à la présence d'eau liquide et à la vie. En août, des astronomes suisses avaient confirmé l'existence d'une autre exoplanète, appelée HD 85512b et située à 36 années-lumière de la Terre contre 20 années-lumière pour Gliese 581d.

Lancée en mars 2009, la sonde «Kepler» a pour mission de rechercher des planètes soeurs de la Terre susceptibles d'abriter la vie, en observant plus de 100'000 étoiles semblables au Soleil.


(ats)