Astronomie

15 septembre 2011 20:16; Act: 15.09.2011 20:26 Print

Une planète à deux soleils dans notre galaxie

Une première en astronomie: une planète possédant deux soleils a été découverte dans notre galaxie.

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Une planète à deux soleils existe dans notre galaxie. (Photo: Keystone)

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Les astronomes américains ont découvert une planète à deux soleils comme celle de Luke Skywalker dans «La guerre des étoiles», selon des travaux publiés jeudi aux Etats-Unis. Cette découverte constitue une première dans les annales de l'astronomie.

L'exoplanète (planète hors du système solaire), qui tourne autour de deux soleils et qui connaît donc deux couchers et deux levers de soleil, a été baptisée Kepler-16b. Elle se situe à environ 200 années lumière de la Terre. Une année lumière équivaut à 9500 milliards de kilomètres.

Jusqu'alors une telle planète dite circumbinaire n'existait que dans l'univers de l'épopée cinématographique de science-fiction «La guerre des Etoiles» avec la planète Tatooine, recouverte de déserts arides et peuplée de quelques espèces indigènes comme les «Hommes des sables».

Mais contrairement à cette dernière, Kepler-16b, est froide et gazeuse. Les astronomes excluent la possibilité que la vie puisse y exister. «Kepler-16b est le premier exemple de planète circumbinaire dont l'existence est confirmée» affirme Josh Carter, un astronome du Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics (CfA), un des auteurs de cette découverte.

«Une fois de plus, nous découvrons que notre système solaire n'est qu'un exemple parmi la diversité des systèmes planétaires que la nature peut créer», a ajouté M. Carter dans un communiqué.

Températures glaciales

Cette étude parue dans la revue américaine «Science» datée du 15 septembre, a fait aussi l'objet d'une présentation jeudi à la conférence «Extreme Solar Systems II» à Jackson Hole dans le Wyoming, aux Etats-Unis.

Kepler-16b a une masse d'environ un tiers de celle de Jupiter et un rayon correspondant à 75% de celui de cette planète, la plus grande de notre système solaire. Kepler-16b a une taille et une masse similaire à Saturne.

Elle orbite autour de ses deux soleils en 229 jours, à une distance moyenne de 104,6 millions de kilomètres. Ces deux étoiles sont plus petites et moins chaudes que notre Soleil faisant que Kepler-16b est assez froide avec des températures en surface variant de -73 degrés Celsius à -101 degrés.

(ats/afp)