Astronomie

19 février 2019 09:57; Act: 19.02.2019 11:50 Print

«On s'est dit: «Mais qu'est-ce que c'est que ça!»

Le radiotélescope LOFAR a livré sa première carte de l'univers lointain après des milliers d'heures d'observation.

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Le LOFAR, inauguré en 2010, est l'un des plus grands radiotélescopes du monde avec ses cent mille antennes réparties en Europe. (Photo: Astron)

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Des galaxies par milliers et «des choses que l'on ne connaît pas»: un radiotélescope européen novateur livre sa première carte de l'univers lointain, révélant plus de trois cent mille objets célestes, pour une grande part inconnus jusqu'alors.

«Nous ouvrons une nouvelle fenêtre sur l'univers», explique à l'AFP Cyril Tasse, astronome à l'Observatoire de Paris, qui a participé à ces travaux publiés mardi. Si l'univers peut être infini, les astronomes estiment que sa partie «observable» hébergerait environ 100 milliards de galaxies.

À l'origine de cette nouvelle carte du ciel, qui fait l'objet de 26 articles dans la revue Astronomy & Astrophysics, une équipe internationale de plus de 200 astronomes et un «instrument révolutionnaire»: le radiotélescope LOFAR (Low Frequency Array).

Basses fréquences

Non content d'être l'un des plus grands radiotélescopes du monde avec ses cent mille antennes réparties en Europe, le LOFAR, inauguré en 2010, a la particularité d'opérer à très basses fréquences (entre 10 et 250 mégahertz), c'est à dire de «voir» l'univers à travers ses particules qui émettent à basse fréquence, les particules ultra-énergétiques.

Pour sonder l'univers, les astronomes disposent aujourd'hui de différents types de télescopes. Certains, comme LOFAR, détectent les ondes radioélectriques émises par les objets célestes, d'autres les rayons X ou les rayonnements optiques, dans le visible ou l'infrarouge...

«Les cartes de LOFAR n'ont rien à voir avec ce que l'on peut voir à plus haute fréquence, c'est totalement nouveau», assure Cyril Tasse. «Devant les premières images, on s'est dit: «Mais qu'est-ce que c'est que ça?», se souvient l'astronome.

Après des milliers d'heures d'observation, réparties sur plus de trois ans, explique-t-il, le radiotélescope européen livre sa première carte du ciel où cohabitent «des choses que l'on connaît et des choses que l'on ne connaît pas, totalement nouvelles et surprenantes».

Images publiques

«Ces images sont maintenant publiques et permettront aux astronomes d'étudier l'évolution des galaxies avec une précision sans précédent», assure dans un communiqué Timothy Shimwell, de l'Institut néerlandais de radioastronomie (ASTRON) qui étudie les données et de l'Université de Leyde.

Outre des centaines de milliers de galaxies, dont 90% n'avaient pas encore été détectées, et quelques objets «énigmes», le radiotélescope a également débusqué un grand nombre d'amas de galaxies. Ces «objets les plus grands de l'univers», en entrant en collision, génèrent des émissions radio qui peuvent s'étendre sur des millions d'années-lumière.

«En astronomie, plus on regarde loin, plus on observe le passé, explique Cyril Tasse. Sur ces centaines de milliers de galaxies détectées, certaines sont très proches et donc très récentes, et d'autres sont très éloignées donc très vieilles», permettant de «dérouler le film» de leur vie.

L'objet le plus lointain cartographié aujourd'hui est à plus de 11 milliards d'années-lumière, un témoin de l'univers un milliard d'années après le big bang.

Le mystère des trous noirs

Les astronomes espèrent ainsi en apprendre plus sur la formation des trous noirs supermassifs, un des grands mystères de l'univers. Un trou noir est un objet céleste qui possède une masse extrêmement importante dans un volume très petit.

Il en existe deux sortes: les trous noirs stellaires, qui se forment à la fin du cycle de vie d'une étoile et les trous noirs supermassifs logeant au centre des galaxies, qui pèseraient entre un million et des milliards de fois le soleil et dont on ignore l'origine.

Bien d'autres questions persistent: comment les trous noirs grossissent-ils? Quel est leur rôle dans la formation des galaxies? Comment libèrent-ils leur énergie?

Les chercheurs du projet international LOFAR estiment que, d'ici à 2024, le télescope aura permis la détection de 15 millions de sources radio et livré 48 pétaoctets de données, «soit l'équivalent d'une pile de DVD d'une hauteur de presque 40 tours Eiffel».

(nxp/ats)

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Les commentaires les plus populaires

  • Un Passant Qui Passe. le 19.02.2019 10:57 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    On signe où?

    Tellement fascinant, j'y passerais nuit et jour à explorer tout ça. On connaît tellement peu de choses de tout ce qui nous entoure.

  • Chris le 19.02.2019 11:21 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    Importants

    Et dire qu'il y en a qui se croient importants et indispensables.

  • Jean Millet le 19.02.2019 11:21 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    Fascinant

    Passionnant ! Bravo à tous ces chercheurs qui nous permettent de mieux comprendre notre univers et les objets qu'il contient.

Les derniers commentaires

  • Vincent le 19.02.2019 17:13 Report dénoncer ce commentaire

    Dieu existe

    Dire qu'il y a encore des gens qui croient que tout ceci s'est créé de lui-même, sans Créateur. Quand on réfléchit au pouvoir de la lumière, en sa complexité et en son utilité. Pourquoi les couleurs existent-elles? Merci mon Dieu de nous avoir donné ces plaisirs gratuits de la vie.

    • Fla Con le 21.02.2019 07:44 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

      @Vincent

      Allez l'ooya!

  • Claude François le 19.02.2019 17:07 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    Quel suspens !

    toujours estomaqué par temps de beauté. Sommes-nous vraiment seuls dans cet immense univers.

    • Alexis le 20.02.2019 10:11 Report dénoncer ce commentaire

      Seuls, probablement pas.

      Mais il y a extrêmement peu de chances qu'on les croise un jour...

  • G Tell le 19.02.2019 16:23 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    E. T.

    100 milliards de galaxies.... Y a pas de doutes possible, on est forcément pas la seule forme de vie (sois-disant) intelligente.

  • jean ris le 19.02.2019 15:34 Report dénoncer ce commentaire

    humains ridiculs

    qu'est ce que c'est beau. On est tellement ridiculs avec nos petits tracas de tout les jours...

  • Isabelle Küng le 19.02.2019 14:50 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    Look up

    Magnifique! Merci de l'avoir mentionné dans vos colonnes.