Etats-Unis

10 juillet 2014 08:00; Act: 11.07.2014 07:07 Print

Engin propulsé par la force solaire dans l'espace

Un petit engin spatial d'une trentaine de mètres, propulsé par la seule force solaire captée par ses voiles, sera lancé en 2016, a annoncé mercredi la société américaine qui l'a conçu.

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Son but sera de dépasser l'orbite terrestre basse pour rejoindre l'orbite moyenne, plus éloignée. Le LightSail (Voile légère, en anglais) de la Planetary Society ressemble à un cube. Il sera emmené dans l'espace à l'aide d'une fusée Falcon Heavy de la société SpaceX.

Une fois lancé, le LightSail pourra voyager à travers le cosmos grâce à la seule énergie solaire captée par ses voiles d'une surface totale de 32 mètres carrés.

Le projet est financé par des fonds privés et des membres de la Planetary Society, un organisme de promotion de l'exploration spatiale, cofondé par l'astronome légendaire Carl Sagan en 1980.

Données cruciales

«Les ailes solaires vont nous donner accès à des données scientifiques cruciales sur la Terre», a déclaré Jennifer Vaughn, une responsable de la Planetary Society.

Selon son patron, Bill Nye, un vol d'essai avec une fusée plus petite et à une orbite plus basse doit avoir lieu l'an prochain.

De son côté, l'agence spatiale américaine, la NASA, doit lancer sa propre voile solaire, Sunjammer, d'ici à la fin de l'année.

(ats)