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26 novembre 2018 21:11; Act: 27.11.2018 08:45 Print

InSight et la «beauté tranquille» sur Mars

Toutes les étapes de la descente sur Mars se sont déroulées parfaitement. La mission vise à comprendre la composition de l'intérieur de Mars.

La première photo envoyée par la sonde: une image brumeuse, sans doute assombrie par le nuage de poussières créé par l'impact, mais où l'horizon est visible.
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«Atterrissage confirmé!» La sonde InSight de la Nasa s'est posée comme prévu sur la surface de Mars après sept ans de travail, sept mois de voyage dans l'espace et près de sept minutes d'angoisse durant sa périlleuse descente.

Explosions de joie, embrassades et «checks» élaborés ont soudainement remplacé les sourires crispés au centre de contrôle de la mission situé au Jet Propulsion Laboratory (JPL) à Pasadena (Californie).

Des applaudissements repris jusque dans la Station spatiale internationale (ISS) où l'on a aussi suivi et célébré le premier engin à se poser sur la planète rouge depuis six ans. Il s'agit du huitième succès américain à la surface de Mars, a relevé le directeur du JPL, Michael Watkins.

«Avec Mars, rien n'est jamais acquis»

«Quelle journée incroyable!», s'est exclamé Jim Bridenstine, patron de la Nasa, lors d'un point de presse à Pasadena. Le regard déjà tourné vers l'avenir, il espère pouvoir envoyer «des humains sur Mars» d'ici le milieu des années 2030, après avoir utilisé la Lune pour y tester les technologies ad hoc, a-t-il expliqué.

Deux heures seulement avant son entrée dans l'atmosphère martienne, InSight se trouvait encore à plus de 25'000 kilomètres de la planète rouge et les ingénieurs de la Nasa ne pouvaient rien faire d'autre que croiser les doigts. Et faire circuler des «cacahuètes porte-bonheur», une tradition inaugurée au JPL en 1964 pour conjurer une série d'échecs.

Car de l'entrée dans l'atmosphère martienne à ses tempêtes de poussière jusqu'au contact avec le sol, tout avait été pré-programmé. L'algorithme a bien fonctionné lundi mais «avec Mars, rien n'est jamais acquis», a rappelé Tom Hoffman, chef du projet InSight qui doit prendre le pouls de Mars et étudier sa structure interne pour mieux comprendre notre propre planète Terre.

Quelques minutes après l'atterrissage, InSight a envoyé sa première photo: une image brumeuse, obscurcie par les poussières soulevées durant l'impact mais où l'horizon est bien visible de même qu'une ou deux roches. Et, surtout, «l'image d'un endroit que nul être n'avait jamais vu auparavant!», a insisté M. Watkins.


Ventre de Mars

Peu après son entrée dans l'atmosphère martienne, les frottements ont fait monter la température à 1500 degrés Celsius mais InSight était bien à l'abri derrière son bouclier thermique renforcé. L'appareil se déplaçait alors à environ 20'000 km/h, soit trois à quatre fois plus vite qu'une balle de fusil, après un périple interplanétaire de 480 millions de km.

Quatre minutes et une centaine de kilomètres plus bas, un parachute s'est ouvert automatiquement, freinant brutalement la descente. Puis l'atterrisseur a déployé ses trois jambes et le parachute s'est détaché, avant que douze rétrofusées ne s'allument pour ralentir à environ 8 km/h sa vitesse. Durant toutes ces étapes critiques, rien ni personne ne pouvait venir en aide à InSight pour corriger une trajectoire ou remédier à une défaillance.

«Mon coeur s'est arrêté de battre pendant presque sept minutes», a plaisanté après coup Tom Hoffman. Responsable d'un projet approchant le milliard de dollars, il avait confessé «ne pas avoir très bien dormi» ces derniers jours. «Je suis soulagé, très heureux», a lâché de son côté Philippe Lognonné, père du précieux sismomètre français équipant InSight, qui a suivi l'atterrissage depuis la Cité des Sciences à Paris. «Je viens d'avoir confirmation qu'il n'y a pas de cailloux devant l'atterrisseur. Je ne dis pas que ce sera facile de déployer le sismomètre mais cela se présente très bien», a ajouté le chercheur, ému aux larmes.

Dernière étape cruciale pour la mission, InSight a bien déployé ses panneaux solaires, deux grands parasols circulaires de 2 mètres de diamètre. «L'équipe d'InSight va pouvoir se reposer tranquille cette nuit maintenant» tandis que l'engin recharge ses batteries, a déclaré Tom Hoffman. Par temps clair, ces panneaux solaires peuvent fournir 700 watts, tout juste de quoi faire tourner un robot-mixeur, selon la Nasa. Ils alimenteront pourtant le déploiement des multiples instruments transportés par InSight, un processus qui va nécessiter à lui seul «deux à trois mois».

Les premiers jours (on devrait dire «sols» s'agissant de Mars, selon les spécialistes) seront notamment consacrés à l'étude du site d'atterrissage et à la recherche du meilleur endroit pour y déposer les instruments, à l'aide d'un bras robotisé.

La sonde doit scruter le sous-sol de Mars dans ses moindres détails. Des connaissances qui permettront de mieux comprendre la formation, voici des milliards d'années, de cette planète et par comparaison de la nôtre. InSight est de ce point de vue une sorte de «machine à remonter le temps» géologique de la Terre, expliquent les scientifiques.

Le sismomètre de conception française écoutera les plus infimes vibrations du sol, provoquées principalement par les ondes de choc des météorites et les séismes. Comme un sonar de bateau, ces ondes permettront de dessiner une carte intérieure de la planète. Autre instrument remarquable, allemand celui-là: HP3 ressemble à une taupe reliée par une laisse à l'atterrisseur et doit creuser de 3 à 5 mètres de profondeur sous la surface pour prendre la température de la quatrième planète du système solaire.

(nxp/ats)

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Les commentaires les plus populaires

  • Galaxie Express 1999 le 27.11.2018 09:18 Report dénoncer ce commentaire

    MARS la rouge!

    Que ressentirons les premiers Terriens, le jour où pour la première fois, il regarderons mars de leurs propres yeux! Marché sur une autre planète du système solaire! Et les découvertes s'y attenant, de nouveau matériau nous permettant d'aller encore plus loin, tout en préservant notre belle planète bleu!

  • Jean-Marc Cousin, Yverdon. le 27.11.2018 09:16 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    Les choses vont mieux sur Mars que sur Terre.

    La sonde Mars InSight arrivée à destination, désormais des comparaisons vont pouvoir être faites entre la Terre et Mars... De passionnantes données vont être obtenues sur la formation et l'évolution de la planète rouge. De là comprendre quelles différences sont apparue pour la Terre dû à la différence des des dimensions entre les deux planètes (la Terre environ deux fois plus grosse). Et surtout, pour Mars savoir ou est passée toute cette eau qu'elle avait par le passé, il y à quelques 2 milliards d'années. Au vu de tout cela notre espèce humaine (bien. curieuse espèce) me parait bien insignifiante.

  • Gilles le 27.11.2018 14:11 Report dénoncer ce commentaire

    Le coq se croit toujours unique

    Contrairement à ce que disent les français, on peut remercier l'ETHZ pour le sismographe!

Les derniers commentaires

  • Gilles le 27.11.2018 14:11 Report dénoncer ce commentaire

    Le coq se croit toujours unique

    Contrairement à ce que disent les français, on peut remercier l'ETHZ pour le sismographe!

  • Jean Pierre le 27.11.2018 11:30 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    Bel exploit

    et chapeau pour la technologie française embarque.

    • Gilles le 27.11.2018 14:10 Report dénoncer ce commentaire

      La France dans toute sa splendeur

      Française??? Collaboration étroite entre le Cnes, l'IPGP, l'ETHZ, MPS, IC, ISAE et JPL. Cf.

    • Paul le 27.11.2018 14:13 Report dénoncer ce commentaire

      Vous êtes mal renseigné...

      Le CNES supervise le développement de SEIS, en partenariat avec l'Institut de Physique du Globe de Paris, SODERN (groupe EADS), l'Institut Fédéral Suisse de Technologie, le Max Planck Institute for Solar System Research, l'Imperial College et le Jet Propulsion Laboratory.

    • Jean Jean IX le 27.11.2018 15:23 Report dénoncer ce commentaire

      @Jean Pierre

      Merci aux Américains d'avoir poser la sonde sans dommage.....

  • Bernard Gorgerat le 27.11.2018 10:19 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    tout ça pour quoi ?

    Tout ce pognon foutu en l'air, sans compter les développements avant d'en arriver là !

    • logique le 27.11.2018 10:49 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

      @Bernard Gorgerat

      Pour préparer un plan B pour la race humaine avant que l'on finisse comme les dinosaures.

    • Laurent le 27.11.2018 11:09 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

      @Bernard Gorgerat

      Des panneaux solaires plus performant ou de composants électroniques plus économe ou des isolants plus performant ... Bref plein de chose qui un jour pourront aider à sauver notre belle planète. Derrière ce genre de mission, il y a plein d'entreprises privées qui créent de l'emploi. Ces missions permettent d'injecter du cash en recherche et développement pour améliorer ou créer de choses qui pourront nous être utile ici. Et le rêve et la curiosité du monde qui nous entoure est ce qui nous a fait sortir de nos grottes il y a des milliers d'années.

    • Guillaume le 27.11.2018 11:16 Report dénoncer ce commentaire

      recyclage

      Les technologies développées pour ce genre de missions sont après converties pour le civil, rie n'est perdu. Par exemple, Appolo a amené le GPS, les textile ignifugés, le revêtement des poêles ou encore les freins des TGV.

    • Electron Libre le 27.11.2018 20:30 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

      @Bernard Gorgerat

      Des dépenses dérisoires en comparaison des budgets militaires de beaucoup de pays.

  • Réaliste le 27.11.2018 09:20 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    ...

    Ils ont traversé comment la coupole???

  • Galaxie Express 1999 le 27.11.2018 09:18 Report dénoncer ce commentaire

    MARS la rouge!

    Que ressentirons les premiers Terriens, le jour où pour la première fois, il regarderons mars de leurs propres yeux! Marché sur une autre planète du système solaire! Et les découvertes s'y attenant, de nouveau matériau nous permettant d'aller encore plus loin, tout en préservant notre belle planète bleu!

    • Jean Luc le 08.12.2018 13:30 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

      @Galaxie Express 1999

      Certainement une douleur intense suivie de la mort.....