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11 septembre 2019 19:58; Act: 12.09.2019 07:42 Print

Nouvelle découverte: De la vie sur une exoplanète ?

Pour la première fois, de l'eau a été détectée dans l'atmosphère d'une exoplanète «potentiellement habitable».

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La planète est située dans la «zone habitable» de son étoile, c'est-à-dire ni trop près ni trop loin de sa source de chaleur. (Photo: ESA/Hubble, M. Kornmesser)

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Un océan de promesses: des astronomes ont détecté pour la première fois de la vapeur d'eau dans l'atmosphère d'une planète située dans «la zone habitable» de son étoile. Il s'agit d'une nouvelle étape dans la recherche de signes de vie au-delà du système solaire.

De cette perle rare, «super intéressante», les astronomes savent encore peu de choses. Mais ce qu'ils ont découvert est très prometteur, et propulse cette exoplanète très lointaine, située à plus d'un million de milliards de kilomètres de la Terre, au rang de «meilleur candidate» pour la recherche de signes de vie extraterrestre.

«Trouver de l'eau dans un monde potentiellement habitable - autre que la Terre - est incroyablement excitant [...] et cela nous rapproche de la réponse à la question fondamentale: la Terre est-elle unique ?», se félicite Angelos Tsiaras, de l'University College London et coauteur de l'étude publiée mercredi dans Nature Astronomy.

Grâce à Hubble

«Les observations du télescope spatial Hubble nous ont permis de découvrir que la planète possède une atmosphère, et que cette dernière contient de la vapeur d'eau: deux bonnes nouvelles si on s'intéresse à l'habitabilité de la planète», explique à l'AFP Giovanna Tinetti, coauteure de l'étude.

A partir des données saisies par Hubble en 2016 et 2017, les chercheurs ont développé des algorithmes pour analyser la lumière filtrée par l'atmosphère de la planète. Les résultats ont révélé la signature moléculaire de la vapeur d'eau, précise un communiqué de l'University College London.

«On ne peut pas en déduire qu'il y a de l'eau liquide à la surface de l'exoplanète mais je pense que c'est fortement possible», poursuit l'astrophysicienne, également de l'University College London.

«Zone habitable»

De plus, la planète est située dans la «zone habitable» de son étoile, c'est-à-dire ni trop près ni trop loin de sa source de chaleur, mais juste là où la température permet à l'eau d'exister à l'état liquide et où la vie, telle qu'on la connaît, pourrait se développer. Une température assez similaire à celle de la Terre.

Découverte en 2015 par le télescope spatial américain Kepler, l'exoplanète, baptisée K2-18b, orbite autour de l'étoile K2-18, une naine rouge située dans la constellation du Lion, à 110 années-lumière du système solaire (1 année-lumière équivaut à 9460 milliards de km).

Huit fois plus massive que notre planète (c'est une «super-terre» comme toutes les exoplanètes ayant une masse comprise entre 1 et 10 fois celle de la Terre) et 2 fois plus grande, K2-18b est probablement composée de silicates (comme la Terre, Mars et Venus) et de glace.

Encore de nombreuses questions

Il y a quelques décennies, l'idée de trouver des planètes potentiellement habitables ou, encore mieux, de l'eau dans leur atmosphère, était encore du domaine du fantasme. Mais la route n'en reste pas moins longue avant de savoir si nous sommes seuls dans l'Univers. Les astronomes attendent beaucoup des télescopes nouvelles générations, comme le satellite TESS de la Nasa, la mission ARIEL de l'ESA ou le James Webb Space Telescope. «Avec toutes les nouvelles »super-Terre« que l'on s'attend à découvrir au cours des deux prochaines décennies, il s'agit probablement de la première d'une longue série de planètes potentiellement habitables», avance Ingo Waldmann, autre coauteur de l'étude.

Et l'aventure avec K2-18b est loin d'être terminée: reste maintenant à découvrir en quelle quantité la vapeur d'eau est présente dans l'atmosphère, s'il y a des traces de chimie organique, d'oxygène et d'ozone ...

«Pour l'instant la seule planète que l'on connaisse, qui héberge la vie, c'est la Terre. Mais ça ne veut pas dire que pour être habitable, une planète doit forcément être exactement comme elle», nuance Giovanna Tinetti. Il ne faut pas se mettre de barrière mais apprendre à connaître ces mondes et «voir si certains sortent du lot».

(nxp/ats)

Les commentaires les plus populaires

  • Ernest Pellegrini le 12.09.2019 07:55 Report dénoncer ce commentaire

    Questions infinies

    La seule question que les scientifiques et chercheurs doivent se poser est : faut-il vraiment de l'eau, de l'air, de l'oxygène, pour vivre ? Ce n'est pas parce que nous en vivons ainsi que c'est la stricte vérité de la vie !

  • Christ1957 le 12.09.2019 07:49 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    Humain

    Heureusement trop loin pour nous , ouf elle peut vivre tranquille

  • Sami le 12.09.2019 08:02 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    Magique univers

    C'est à la fois magique et terrifiant : quand on voit ce que l'on a fait de notre terre, la vie ailleurs est très bien sans nous!

Les derniers commentaires

  • albeeert "l'extraterrestre" le 16.09.2019 01:56 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    les humains tous des obsédés

    vous pouvez arrêter de me filmer quand je suis sous la douche merci

  • skodos le 12.09.2019 15:23 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    peut importe

    trouvez une planette et dire qu'il y as de la vie serais super maintenant vue la distance il y as peut de chance qu'un jours on puise communiquer. si nous partont du principe que la vie c'est devlopper ailleur et à evollué comme nous il y as une seul choses a espérer.. qu'il sois moin stupide que nous

  • Jon Doe le 12.09.2019 10:57 Report dénoncer ce commentaire

    Fermi bye bye

    Bah déjà atterrir sur la lune n est pas une réussite à 100% de nos jour, alors déplacer plusieurs millier de personne jusque là bas on a le temps de transformer la terre en une Venus bis.

    • zenitude le 12.09.2019 16:43 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

      @Jon Doe

      la vie peut être amibe ou civilisation sophistiqué donc dur de communiquer selon leur moyens différents des nôtres ou civilisation has been . morte le temps que on y arrive ont le temps d'avout crée quelque milliers de civilisations différentes

  • Dann le 12.09.2019 10:03 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    Non le malheur

    En espérant que l'homme ne puisse jamais aller pour la détruire comme ce qu'il fait avec la terre

    • zenitude le 12.09.2019 16:44 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

      @Dann

      on n'ira nulle part l'effort pour y aller detruit la base de depart

  • Lu Lu le 12.09.2019 09:42 via via Mobile Report dénoncer ce commentaire

    Allez voir si ça joue

    Envoyer le gratin politique dans un vaisseau pour voir si ça joue :) Nous on s'occupera de ce qui reste de notre terre !