paléontologie

19 avril 2019 08:20; Act: 19.04.2019 08:20 Print

Un «lion» de 1500 kg régnait sur l'Afrique

Les restes d'un des plus grands mammifères terrestres ont été découverts au Kenya.

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L'animal pesait environ 1500 kg. En comparaison, un lion mâle de taille adulte pèse environ 200 kg. (Photo: dr)

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Un lion mais en sept fois plus gros: des dents et des fragments d'os vieux de 23 millions d'années découverts au Kenya ont permis d'identifier l'un des plus grands mammifères carnivores ayant foulé la Terre.

L'inquiétant animal, baptisé «Simbakubwa kutokaafrika» (pour grand lion d'Afrique) pesait dans les 1500 kg et était capable de s'attaquer à des animaux de la taille des éléphants et des hippopotames.

«Au vu de ses dents massives, Simbakubwa était un hypercarnivore», explique Matthew Borths de l'Université Duke, auteur principal de l'étude publiée jeudi dans le Journal of Vertebrate Paleontology.

Casser les os

Les restes de l'animal - un morceau de mâchoire inférieure comportant une canine, une prémolaire et une molaire ainsi que d'autres dents et quelques os - avaient été découverts il y a déjà des dizaines années mais avaient été attribués à une espèce plus petite, Hyainailouros napakensis. Ils attendaient depuis au musée national de Nairobi.

Selon les chercheurs, l'animal est mort relativement jeune. Pourtant, sa mâchoire est beaucoup plus grosse que celle d'un lion de taille adulte. Avec ses canines, il pouvait cisailler la chair, tandis que ses molaires lui permettaient de casser les os, précise un communiqué.

Simbakubwa vivait il y a environ 23 millions d'années, au début du Miocène. Mais les conditions permettant l'existence de tels gabarits semblent avoir persisté pendant des millions d'années, précisent les chercheurs.

(afp)